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人类勘探过的最远天体正式定名“Arrokoth”意为“天空”

美国国家航空航天局(NASA)宣布,人类探测器造访过的最遥远天体被正式命名为“Arrokoth”,即美洲原住民波瓦坦人的语言中,这个词寓意“天空”。此前,该天体被称为“Ultima Thule”,意思是“天涯海角”(或“终极远境”)。据报道,该名称因带有纳粹的意味而受到强烈批评。

Arrokoth

Arrokoth形状不规则,颜色偏红,温度极低

2019年1月,美国国家航空航天局的“新视野号”(New Horizons)飞船对这颗小行星进行了探测,完成了人类探测器史上最遥远的一次“邂逅”。当时,新视野号与该天体的距离仅有3500公里。图像显示,它由一大一小两个椭圆球体组成,外形酷似葫芦或雪人。据估计,这个柯伊伯带天体的直径大约是45公里,距离地球大约64亿公里,其轨道周期约为293年。

这颗小行星的MPC编号为2014 MU69,但新视野号团队给它起了个绰号“Ultima Thule”(读作“Tool-ey”),取自古典和中世纪欧洲文学中所描述的超越已知世界边界的北方神秘土地。20世纪初,极右翼的德国神秘主义者将这个名字作为雅利安人的祖籍地,因此引发了强烈的反应。“雅利安”是极右翼者用来描述原始印欧人的词。

二战时期,德国的神秘社团“极北之地”(Thule Society)的成员创立了一个政党,后来演变成阿道夫·希特勒的纳粹党。时至今日,“Ultima Thule”一词在另类右翼圈子里仍然很流行。例如,一个瑞典白人摇滚乐队就以此为名。

新名称“Arrokoth”由新视野号团队选定,经过国际天文学联合会批准,在当地时间11月12日在美国国家航空航天局总部举行的仪式上正式宣布。不过,美国国家航空航天局的声明中没有提及之前名称的争议。

新视野项目首席研究员、美国西南研究所的艾伦·斯特恩(Alan Stern)说:“‘Arrokoth’这个名字反映了我们对天空的向往,以及对地球之外的星球和世界的好奇。”

菲比·法里斯(Phoebe Farris)是美国普渡大学的艺术与设计荣誉退休教授,也是波瓦坦-帕蒙基文化遗产的继承者。她向媒体表示,美国国家航空航天局征求了她与波瓦坦长老的同意,“所有的反馈都是积极的,我们感到这是一种荣誉”。

“我们是如今北美的原住民,我们将这片土地称为‘龟岛’(Turtle Island),因此,用原住民名称来命名我们在天空、陆地和水域中取得的‘发现’是很合适的,”菲比·法里斯补充道。2014年发现该小行星的哈勃太空望远镜,以及约翰霍普金斯应用物理实验室的新视野号任务都是在马里兰州进行的,该州的切萨皮克湾地区是波瓦坦人的家园。

在回应媒体的提问时,美国国家航空航天局强调“Ultima Thule”只是一个昵称,并没有评论纳粹的争议是否在重新命名中起了作用。不过,天体物理学家西蒙·波特(Simon Porter)说:“基本上,我们没有做足够尽职的调查。”作为发现该小行星的团队成员之一,西蒙·伯特也是新视野号目前在太阳系外执行任务的合作研究者。“从历史上看,这个名字非常正面,但我们后来意识到,在某些情况下,它具有负面意义,”他补充道。

Arrokoth是一个“经典柯伊伯带天体”,即运行轨道在海王星之外,不与大行星产生轨道共振的柯伊伯带天体。自45亿年前太阳系形成以来,这类天体一直没有受到太多扰动。

“因此,研究Arrokoth基本上就是在回顾行星形成的历史,”西蒙·波特说,“我们正在研究这个天体的表面,研究它是由什么构成的,试图了解整个太阳系的形成过程。”

新视野号探测器目前位于柯伊伯带的外边缘,它将追随旅行者1号和2号脚步,穿过太阳系的范围,进入星际空间。2012年8月25日,旅行者1号称为第一个穿越太阳系并进入星际空间的宇宙飞船,是离地球最远的人造物体。旅行者2号于2018年11月5日离开太阳系,成为第二个进入星际空间的人造物体。

责任编辑:张致铖

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